Avant de s’inscrire au Lycée Acalanes, Donna de Varona avait déjà établi un record du monde du 400 mètres quatre nages individuel et, à 13 ans, était la plus jeune membre de l’équipe olympique américaine aux Jeux Olympiques de Rome en 1960.

Elle était en effet une prodige de la natation.

De Varona a nagé dans les manches préliminaires du relais 4×100 mètres nage libre à Rome, mais elle n’a pas nagé en finale car les États-Unis ont remporté la médaille d’or. Quatre ans plus tard, aux Jeux Olympiques de Tokyo en 1964, elle a nagé vers l’or, à la fois dans le 400 quatre nages individuel (à ses débuts olympiques, car les opportunités pour les femmes peinaient à égaler celles pour les hommes) et dans le relais 4×100 nage libre.

Cela a conduit de Varona à faire la couverture des magazines Sports Illustrated et Life et à être nommée meilleure athlète féminine du monde par l’Associated Press et United PressInternational. Elle avait établi 18 meilleurs temps et/ou records du monde.

Andyet, sa carrière était à la croisée des chemins. Les bourses d’études universitaires d’athlétisme n’étaient pas toujours disponibles pour les jeunes femmes et pour recevoir des contrats d’approbation, elle devrait abandonner son statut d’amateur.

“Donc, si je voulais aller à l’université, je devais arrêter de nager”, a écrit de Varona dans un récit à la première personne. “Je me suis inscrit à l’UCLA. J’ai été embauchée pour représenter la société de maillots de bain Speedo, et j’ai commencé à travailler pour ABC en tant que commentatrice.”

Le rôle d’analyste de De Varona dans l’émission Wide World of Sports d’ABC était révolutionnaire : elle était la plus jeune et l’une des premières femmes à occuper un rôle de réseau. Et cela l’a lancée sur un chemin qui ne comprenait pas uniquement des commentaires sur le sport, mais aussi en tant que pionnière de l’égalité des sexes. Avec la star du tennis Billie Jean King, de Varona a cofondé la Women’s Sports Foundation. Elle a ensuite présidé la Coupe du Monde féminine, a été responsable des relations gouvernementales pour le Comité olympique américain, a jeté les bases de l’Agence Mondiale antidopage et a reçu l’Ordre olympique du Comité International Olympique pour sa contribution au sport.

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